Esta babosa de mar «Se alimenta» de la Luz solar Mediante Fotosíntesis

Después de décadas de búsqueda, los científicos finalmente han encontrado evidencia directa que muestra que la babosa de mar verde esmeralda (Elysia chlorotica) toma genes de las algas que come para realizar procesos fotosintéticos, al igual que una planta. Esto significa que puede obtener toda la energía que necesita de la luz solar, lo que le permite sobrevivir sin alimentos durante meses.

«No hay manera en la tierra de que los genes de un alga funcionen dentro de una célula animal», uno de los miembros del equipo, Sidney K. Pierce, de la Universidad del Sur de Florida en los Estados Unidos, le dijo a Diana Kenney en el Blog del Laboratorio Biológico Marino. «Y sin embargo aquí, lo hacen. Permiten que el animal dependa de la luz solar para su nutrición. Así que si algo le sucede a su fuente de alimento, tienen una forma de no morir de hambre hasta que encuentren más algas para comer.»

Los científicos saben desde hace más de 40 años que la babosa de mar verde esmeralda toma cloroplastos, orgánulos que se encuentran en células de plantas y algas que facilitan la fotosíntesis, de las algas verde amarillentas que come, llamadas Vaucheria litorea. Conocido como «cleptoplastia», este proceso permite a los cloroplastos continuar la fotosíntesis en su nuevo hogar de babosas marinas hasta nueve meses después de la transferencia de las algas. Mediante la fotosíntesis, la babosa de mar produce lípidos cuando la energía de la luz solar se combina con agua y dióxido de carbono, lo que le da todo el alimento que necesita, sin necesidad de alimentos adicionales.

Pero la forma exacta en que la babosa marina verde esmeralda logra mantener estos orgánulos en funcionamiento durante tanto tiempo ha demostrado ser un rompecabezas frustrantemente complejo, uno que no fue facilitado por un experimento realizado por investigadores de la Universidad de Dusseldorf en Alemania en 2013. El equipo les dio a sus babosas marinas de color verde esmeralda una droga que detuvo por completo cualquier actividad fotosintética en sus células, pero las babosas lograron sobrevivir durante 55 días, sin comida. Como explica Marissa Fessenden en el Smithsonian.com, terminaron un poco más pequeños y pálidos, por lo que la comida no se habría descarriado si se les ofreciera, pero era una prueba de que los orgánulos que «robaron» de su última comida de algas de alguna manera seguían funcionando para ellos.

Que es súper extraño, como explica Ferris Jabr para Scientific American:

«Para realizar la fotosíntesis, los cloroplastos dentro de un alga dependen de muchos genes en el núcleo del alga y de las proteínas para las que codifican. Arrancar cloroplastos de las células de algas y pedirles que hagan comida dentro del intestino de una babosa es como esperar que la mitad inferior de una licuadora haga puré de zanahorias sin la cuchilla y el frasco de vidrio.»

Entonces, ¿dónde están estos genes de los que dependen los cloroplastos? Pierce y sus colegas, los biólogos Julie Schwartz y Nicholas Curtis, decidieron encontrarlos de una vez por todas. Reportando en El Boletín Biológico, el equipo usó marcadores de ADN fluorescentes para rastrear los genes de las algas a medida que se abrían paso en el material genético de babosas marinas verdes esmeralda juveniles y adultas. Y por primera vez, vieron como estos genes producían una enzima que es crítica para la función fotosintética adecuada de los cloroplastos.

» Este artículo confirma que uno de los varios genes de algas necesarios para reparar el daño a los cloroplastos y mantenerlos funcionando, está presente en el cromosoma baboso», dijo Pierce a Kenney en el Blog del Laboratorio Biológico Marino. «El gen se incorpora al cromosoma baboso y se transmite a la próxima generación de babosas.»

Así que mientras las jóvenes babosas marinas de color verde esmeralda todavía necesitan alimentarse de las algas para obtener su suministro de cloroplastos, los genes que necesitan para convertir estos cloroplastos en pequeñas máquinas fotosintéticas ya les han sido transmitidos de sus padres.

«Es importante destacar que este es uno de los únicos ejemplos conocidos de transferencia funcional de genes de una especie multicelular a otra, que es el objetivo de la terapia génica para corregir enfermedades de base genética en humanos», informa Kenney.

Desafortunadamente, las babosas marinas no son exactamente los mejores modelos biológicos para su uso en el desarrollo de nuevos tratamientos médicos para humanos, a pesar de lo que pueda pensar de su hermano o tío espeluznante, los humanos y las babosas no son exactamente similares. Pero el mecanismo sorprendentemente eficiente de transferencia de genes que está siendo utilizado por la babosa de mar verde esmeralda es algo que podría ser increíblemente útil en la investigación médica.

Y lo que quiero saber es, ¿a qué sabe la luz solar y puede hacerme extremadamente incandescente?

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